Il cancro al colon - un argomento importante

Introduzione alla colonscopia

Il cancro al colon (carcinoma del colon-retto) è una tipologia comune di cancro. Il 5% degli svizzeri contrae questa malattia nel corso della propria vita. È il secondo tipo di cancro più diffuso negli uomini e il terzo più comune nelle donne. In Svizzera vengono diagnosticati ogni anno più di 2000 nuovi casi di cancro al colon tra gli uomini e quasi 2000 nuovi casi tra le donne; circa la metà delle persone colpite ne muore – il 2-3% di tutti i decessi in Svizzera sono causati dal cancro al colon.

Il cancro al colon si sviluppa nella maggior parte dei casi da polipi del colon. Si tratta di escrescenze fungine della mucosa del colon, spesso di dimensioni inferiori ai 5 mm. Questi polipi possono crescere e raggiungere dimensioni anche superiori a 1 cm. In questa fase, le cellule maligne (cellule tumorali) possono svilupparsi nel polipo, moltiplicarsi in modo incontrollato e alla fine formare un cancro al colon, che spesso sembra avere la forma di un cavolfiore. Questo processo di sviluppo dal polipo al carcinoma dura dai 5 ai 15 anni. Dal cancro al colon, le cellule tumorali possono crescere attraverso la parete intestinale ed entrare nel fegato attraverso i vasi linfatici nei linfonodi o attraverso il flusso sanguigno (vena porta).

Le cellule tumorali diffuse continuano a moltiplicarsi e a formare ramificazioni (metastasi). Nel corso successivo della malattia possono essere colpiti altri organi (polmoni, cervello e così via). A livello locale, nell'intestino polipi e tumori di grandi dimensioni possono anche portare ad alterazioni del transito intestinale, in casi estremi all'occlusione intestinale.

Fattori di rischio per lo sviluppo del cancro al colon sono i polipi del colon, l'insorgenza del cancro al colon nei parenti stretti (primo grado) - soprattutto nei parenti più giovani, l'infiammazione cronica dell'intestino (soprattutto colite ulcerosa), il fumo, l'elevato consumo di alcool, la dieta ad alto contenuto di grassi e povera di fibre, il consumo regolare e elevato di carne e la scarsa assunzione di verdure, sovrappeso e mancanza di esercizio fisico.

Il cancro al colon colpisce i pazienti principalmente nel corso della seconda metà della vita. La suscettibilità al cancro al colon aumenta con l'età. Circa nel 3% dei casi si tratta di malattie ereditarie. In queste famiglie sono frequenti i casi di cancro al colon o di polipi del colon (poliposi adenomatosa familiare), anche nei pazienti più giovani.

I campanelli d'allarme che indicano la presenza di cancro al colon sono rappresentati da sintomi come sangue nelle feci (che spesso porta a una carenza di ferro), inspiegabile perdita di peso e improvvisi cambiamenti nelle abitudini intestinali. Tuttavia nelle fasi iniziali il cancro al colon molto spesso non provoca sintomi. Così, quando viene scoperto (diagnosticato), nel 20% dei casi si è già diffuso dall'intestino nel resto del corpo (metastasi).

Per questo motivo il rilevamento tempestivo dei polipi del colon è di estrema importanza per prevenire il cancro al colon. Il metodo di preferenza è la colonscopia. L'intestino viene completamente svuotato il giorno prima bevendo uno speciale lassativo. Uno strumento lungo, flessibile, simile a un tubo (endoscopio), viene inserito attraverso l'uscita rettale. La punta dello strumento è manovrabile e dotata di un sistema ottico. Questo permette all'esaminatore di far avanzare lo strumento sotto controllo visivo attraverso l'intero colon fino allo sbocco dell'intestino tenue (nell'intestino cieco).

Da noi viene utilizzato uno strumento moderno e all'avanguardia con una telecamera-chip integrata sulla base (videoendoscopio). Un canale operativo dello strumento ci permette di prelevare campioni di tessuto e di eseguire piccoli interventi. Poiché il superamento delle curve del colon (meno pronunciate rispetto a quelle del Passo del Maloja...) può risultare sgradevole, dopo un colloquio preliminare con il paziente, eseguiamo una leggera anestesia, nel corso della quale il paziente viene indotto al sonno.

Durante la colonscopia, viene esaminato l'intero intestino. Se il colon è privo di polipi e tumori, la prossima colonscopia è prevista al più presto dopo 10 anni. Tuttavia, se vengono rilevati dei polipi, questi vengono rimossi direttamente e inviati ad un laboratorio speciale per essere esaminati. A seconda del risultato, si raccomanda una colonscopia di controllo dopo due o cinque anni. Se viene individuato un polipo molto grande o un altro tumore (possibile cancro al colon), vengono prelevati campioni di tessuto (biopsie). Questi possono essere utilizzati nel laboratorio speciale per fare una diagnosi. Il passo successivo di solito è un'operazione chirurgica. Un oncologo (specialista in oncologia) viene consultato per valutare la necessità e il tipo di trattamento aggiuntivo (chemioterapia, radioterapia).

È stato dimostrato che dopo una singola colonscopia a partire dai 50 anni di età, il rischio di morire di cancro al colon si riduce almeno del 30%. I costi delle colonscopie preventive per le persone senza sintomi sono coperti dalle casse malati.

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